La pédiculose du cuir chevelu est due à l’infestation par Pediculus humanus variété capitis, insecte hématophage de 1 à 3 mm visible à l’œil nu. Le pou femelle pond environ 10 lentes quotidiennement. Ces dernières éclosent en 8 jours (nymphes), devenant adultes en 10 jours. La femelle peut vivre 1 à 3 mois mais ne survit que quelques heures en dehors de son hôte.

Une affection fréquente

La pédiculose affecte préférentiellement les enfants d’âge scolaire (entre 4 et 11 ans) et leur entourage proche, notamment scolaire. Facilement transmissible, elle évolue parfois sur un mode épidémique dans les collectivités d’enfants. La transmission interhumaine est surtout directe par contact rapproché (cheveux à cheveux) et plus rarement indirecte (via les brosses, bonnets…). Au cours d’une infestation classique, on compte une dizaine de poux dans la chevelure.
Le plus souvent bénigne, elle entraîne parfois des complications : hypersensibilité à la piqûre avec prurit, surinfections (détection d’Acinetobacter baumannii chez les enfants de 74 écoles élémentaires parisiennes ayant des poux mais absence de Bartonella quintana).

Comment faire le diagnostic ?

Le prurit du cuir chevelu, notamment dans les régions temporales, occipitales et de la nuque, est évocateur mais n’est décrit que dans la moitié des cas. Parfois, on retrouve des lésions secondaires de grattage, urticariennes, des excoriations, des adénopathies satellites, une impétiginisation, voire une eczématisation (fig. 1). Pour confirmer le diagnostic, il faut déceler un pou vivant (à l’aide d’un peigne à poux, après démêlant). À défaut, on peut traquer les lentes vivantes grisâtres, ovoïdes, solidement accrochées à la base du cheveu, rétro-auriculaires ou sur la nuque (fig. 2A). Mortes, blanches et vidées de leur...

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